El banco más grande de Gran Bretaña está atrapado en el fuego cruzado entre Estados Unidos y China

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Durante años, HSBC Holdings Plc y Ping An Insurance Group Co. disfrutaron de una relación acogedora, desde los turnos en que se respaldaron financieramente hasta la fácil relación entre sus influyentes presidentes.

Es por eso que la conmoción se extendió por los altos cargos del banco británico de 3 billones de dólares cuando se supo que el mayor accionista de la empresa estaba impulsando la división más dramática en la historia de la banca.

Ping An, dirigida por Peter Ma, está instando al presidente de HSBC, Mark Tucker, a considerar opciones que incluyen dividir la empresa y cotizar sus operaciones asiáticas por separado en el mercado de valores. En un memorando privado reciente, el gigante financiero chino enumeró una letanía de fallas gerenciales percibidas en HSBC, desde rendimientos decepcionantes hasta costos crecientes.

Ese es un giro bastante activista para un accionista solidario desde hace mucho tiempo, lo que genera preguntas sobre si está impulsado por la valoración moribunda del banco, la caída dramática de las acciones de Ping An o un impulso de Beijing. Y la mayor incógnita: ¿cómo funcionaría HSBC cediendo ante las crecientes tensiones geopolíticas?

“Ping An entiende cómo soplan los vientos regulatorios”, dijo Isaac Stone Fish, fundador de Strategy Risks, que se especializa en relaciones corporativas con China. “Las empresas tienen que elegir cada vez más entre EE. UU. y China, y es posible que veamos más corporaciones considerando dividirse como una forma de elegir entre las dos potencias”.

¿Qué significaría una ruptura de HSBC?

Las implicaciones podrían ser enormes. HSBC tiene su sede en Londres, pero opera en 64 países, incluidos Hong Kong, Singapur, India y Malasia. Aproximadamente la mitad de sus 220.000 empleados se encuentran en la región. Cualquier ruptura costaría miles de millones de dólares, y los analistas de Barclays Plc estimaron en una nota de investigación que los cambios podrían reducir entre un 3% y un 8% el valor de mercado del grupo. También sería un duro golpe para la City de Londres y un ojo morado para el modelo bancario global.

La mayoría de los analistas, actuales y ex ejecutivos de HSBC dicen que las posibilidades de una ruptura siguen siendo remotas por ahora. Dividir uno de los grupos financieros más grandes del mundo sería terriblemente difícil, y los analistas de Barclays lo calificaron de “complejo y costoso”.

Es posible que un mayor enfoque en Asia ni siquiera sea una bendición. Existe el riesgo de que los casos de Covid golpeen la economía de China, mientras que el “sector inmobiliario asediado” del país también es un viento en contra continuo para el banco, al que una entidad separada enfocada en Asia sería particularmente susceptible, dijo Susannah Streeter, analista senior de inversiones y mercados. en Hargreaves Lansdown.

Incluso un viejo rival de HSBC dice que dividir el banco no es una buena idea. “Es muy importante que las grandes instituciones financieras como HSBC y Citigroup se queden porque son fundamentales para los corredores comerciales mundiales”, dijo Mervyn Davies, expresidente de Standard Chartered Plc, el prestamista centrado en los mercados emergentes. “Si terminamos con bancos regionales, será un problema”.

Pero si bien la propuesta de Ping An podría resultar una quimera, la relación entre las dos empresas ha cambiado.

¿Está Ping An tomando las decisiones?

Hasta ahora, los pensamientos de Ping An rara vez se habían derramado más allá de la sala de juntas. La naturaleza ahora pública de este debate, que surgió por primera vez en un informe de Bloomberg News, sugiere que está exasperado. Un ex alto ejecutivo de HSBC, que pidió no ser identificado al hablar de la situación, lo describe como uno de los eventos más significativos en la historia reciente del prestamista.

Después de que Ping An sintiera que su mensaje no estaba llegando, decidió adoptar un enfoque más agresivo, según personas familiarizadas con las conversaciones. Eso sorprendió a los altos ejecutivos de HSBC, según una persona familiarizada con las discusiones, quien dijo que si bien HSBC y Ping An tenían diálogos frecuentes, la idea de dividir la unidad asiática nunca se había planteado formalmente. Desde que se conoció la noticia, no ha habido comunicaciones formales entre las dos partes, dijo la persona.

“HSBC tiene un programa regular de compromiso con todos nuestros inversionistas y está comprometido a maximizar el valor para todos nuestros accionistas”, dijo el banco en un comunicado. “Creemos que tenemos la estrategia correcta y estamos enfocados en ejecutarla”.

Un representante de Ping An se negó a comentar.

Opinión de Bloomberg: la división de HSBC es una forma segura de destruir valor

A pesar de la falta de conversaciones, la aseguradora tiene mucho peso para lanzar. Ping An, que se fundó como entidad estatal en 1988, es ahora un gigante financiero de espectro completo aproximadamente del mismo tamaño que su antiguo mentor. Su participación de más del 8% lo convierte en el mayor accionista de HSBC.

Una vez anunciado como “El banco local del mundo”, la idea de que HSBC se retire de un negocio global al modelo preferido de Ping An de un prestamista regional asiático probablemente sea difícil de aceptar para un banco que durante mucho tiempo ha defendido los beneficios de su red mundial.

Así también la inversión de roles. HSBC compró su participación inicial del 10% en Ping An en 2002 como parte de un acuerdo que incluía brindar experiencia en seguros y finanzas personales a la firma china. Un par de años después de eso, el fundador Ma elogió el “respeto por la independencia del estilo de gestión, el enfoque y la cultura corporativa de HSBC” de Ping An. HSBC finalmente vendió la participación en 2012 después de juzgar que las crecientes inversiones de Ping An en la banca presentaban un conflicto potencial, según una persona familiarizada con el asunto.

En una introducción a la historia de la empresa de Ping An en 2020, Tucker describe a Ma como una socia comercial y una amiga cercana. El ascenso de Ping An provino de su capacidad para emular los sistemas de aseguradoras como Prudential Plc y AIA Group Ltd., ambas dirigidas por Tucker. Hoy se considera que Ping An ha eclipsado a muchos de sus rivales, lo que lleva a los financieros occidentales a abrirse camino hasta su sede para aprender más sobre sus métodos, dijo una persona.

¿Qué allanó el camino para el debate sobre la ruptura de HSBC?

El nombramiento de Tucker en 2017 fue el catalizador para que Ping An construyera su participación accionaria en HSBC. Además del dividendo confiable del banco, Ma apostó a que Tucker podría hacer funcionar la misma magia corporativa en el banco que había hecho en las compañías de seguros.

En cambio, el precio de las acciones del banco ha caído un 30% desde que Tucker asumió la presidencia. Más importante aún para un inversor ávido de ingresos, esos pagos de dividendos se detuvieron abruptamente durante la pandemia después de que el Banco de Inglaterra impusiera una prohibición de pago de facto. Fueron traídos de vuelta el año pasado, pero a un nivel mucho más bajo.

Los resultados del primer trimestre del mes pasado no ayudaron ya que HSBC anunció una caída en su capital central que sorprendió al mercado. El director financiero, Ewen Stevenson, describió la caída como un “desajuste de tiempo en el capital” y dijo que el banco estaba en el camino correcto para impulsar sus acciones.

“No estamos cerrados a escuchar puntos de vista alternativos, pero creemos que ejecutar la estrategia generará mucho valor para los accionistas durante los próximos 12 a 18 meses”, dijo.

El anuncio a principios de 2020 del pivote asiático del banco tenía como objetivo disipar las preocupaciones de que el banco se había alejado demasiado de sus raíces como Hong Kong and Shanghai Banking Corporation. Como parte de este plan, la compañía dijo que trasladaría a los jefes de la mayoría de sus principales divisiones de Londres a Hong Kong, lo que significa que la gestión diaria del banco se trasladaría efectivamente de Europa a Asia.

Ping An no parece haber sido convencido por el reinicio. En particular, la aseguradora no quedó impresionada con algunos de esos ejecutivos lanzados en paracaídas a Hong Kong, y señaló que hubiera preferido que el banco desarrollara y promoviera personal con amplia experiencia en la región en lugar de occidentales con antecedentes en otras partes del mundo.

El antiguo empleador de Tucker, Prudential, también proporcionó a la aseguradora una especie de libro de jugadas. Bajo la presión de su propio activista, la aseguradora separó su unidad asiática de sus operaciones en el Reino Unido en 2019, aunque mantuvo su cotización en Londres.

Hong Kong, HSBC caminan por la cuerda floja política

El debate surge con el propio futuro de Hong Kong en proceso de cambio. La antigua colonia británica fue testigo de protestas antigubernamentales generalizadas después de la introducción de una ley de seguridad nacional impuesta por Beijing en 2020. Los estrictos cierres y cuarentenas durante la pandemia hicieron que los viajes de negocios fueran casi imposibles.

Ping An le indicó a HSBC que vería la creación de una empresa asiática independiente con sede en Hong Kong como un gran impulso para la ciudad china en apuros.

Exejecutivos detectan la mano de China en algo de esto. Si bien Ping An es una empresa privada, Ma ha disfrutado de buenas relaciones con altos funcionarios en Beijing y quienes conocen el funcionamiento interno de ambas empresas creen que es poco probable que lance una campaña contra el banco sin al menos hacer algunos sondeos.

Aún así, HSBC tiene experiencia en despedir a los inversores que buscan un cambio. En 2007, la firma activista Knight Vinke Asset Management presionó sin éxito para escindir el negocio de Asia. Y el propio banco ha considerado trasladar su sede a Hong Kong antes de decidir que los obstáculos regulatorios eran demasiado onerosos.

Los estrechos vínculos de Ping An con HSBC le dan a este último debate un escalofrío adicional, aunque Ma siempre ha dejado en claro que no tenía interés en ser socio menor.

Cuando visitaba las oficinas centrales de HSBC en Londres en la década de 2000, se preguntaba si la aseguradora podría construir alguna vez una torre similar al lado, según el libro que detalla la historia corporativa de Ping An.

Sin embargo, habría una diferencia importante. El edificio de Ping An sería un piso más alto.


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